Искушение

Тема

На передней панели синтезатора пищи зажглась зеленая лампочка. Отец Петр собирался уже прочесть молитву и приступить к трапезе, когда в коридоре послышались шаги. Отшельник прислушался, не веря своим ушам. Сомнений быть не могло: это была не игра воображения и не эхо далекого обвала. Кто-то шел по направлению к келье.

Что ж, очевидно, это еще один несчастный. Отец Петр уже трижды принимал подобных гостей, и всякий раз им уже ничем нельзя было помочь. Он старался, как мог, облегчить их последние часы, а потом хоронил пришельцев в дальних коридорах катакомб. Но вот уже много месяцев никто не появлялся, и Петр окончательно утвердился в мысли, что на поверхности не осталось живых людей. Выходит, он ошибался.

Отшельник встал, приготовившись встретить нежданного гостя. Шаги замерли по ту сторону двери, закрепленной в каменном проеме. Некоторое время пришелец медлил в нерешительности; затем дверь рывком отворилась.

Вошедший отнюдь не походил на тех, что приходили прежде. На нем был костюм, напоминавший скафандры космонавтов или подводников; он дышал через через фильтры, укрепленные в нижней части шлема. На шлеме горел фонарик; на шее незнакомца болтался микрофон переговорного устройства, а на поясе скафандра помещался целый арсенал: здесь были две револьверные кобуры, три гранаты, патроны к револьверам и магазин к автоматической винтовке (ствол ее торчал из-за плеча пришельца), хитроумный многофункциональный нож и небольшая складная лопатка; кроме того, на поясе висело несколько портативных приборов со стрелочными и цифровыми индикаторами. Моток троса на плече довершал снаряжение вошедшего. Один из револьверов покоился в кобуре, другой незнакомец держал наготове; но, увидев, что ему никто не угрожает, опустил оружие, осматриваясь вокруг. Его удивленный взгляд переходил с аккумуляторных батарей на большое деревянное распятие на стене, с уставленных книгами полок на генератор с велосипедными педалями, с жесткого ложа отшельника на синтезатор пищи и, наконец, остановился на самом обитателе кельи.

— Простите, — сказал он, осознав, что его поведение выглядит достаточно бесцеремонно, — но вы сами понимаете, что все это весьма… необычно. Меня зовут Алекс, я разведчик. — Он поднес к лицу микрофон. — Филипп, Макс! Идите скорее сюда! И прихватите запасной костюм! Это мои товарищи, — пояснил он. — Мы — экспедиция из Колонии.

Отец Петр также назвал себя.

— Вы спасатели? — поинтересовался он.

— Гм… нет. Мы исследователи. Собственно, в Колонии никому и в голову не приходило, что за ее пределами есть еще кого спасать. Правда, мы слышали о монахе-отшельнике, живущем в заброшенных катакомбах где-то на севере, но никто не думал, что такой человек, если он и существовал на самом деле, мог выжить. Во-первых, обвалы…

— Здесь были обвалы, — подтвердил Петр. — Завалило несколько галерей. К моей келье остался единственный проход.

— Ну и все остальное… Вы вообще-то знаете, что произошло?

— Разумеется. Я понял это, когда начались подземные толчки. А потом сюда приходили беженцы… к сожалению, их физическое состояние было безнадежным. Я могу показать вам их могилы.

— Не думаю, что это представляет для нас интерес, — возразил Алекс. — Значит, все это время вы живете здесь? Откуда же вы берете все необходимое?

— Неподалеку есть вода. Подземный источник. Запасы концентратов для синтезатора у меня еще не кончились, а запасы энергии периодически пополняю, — он указал на генератор.

Снова послышались шаги, и в келью вошли еще двое разведчиков. Их костюмы и снаряжение были такими же, как у Алекса; у одного из ранца выглядывал шлем запасного скафандра. Они тоже с удивлением оглядели жилище отшельника.

— Потрясающе! — изрек тот, что принес костюм. — Конечно, катакомбы — это своего рода убежище, и даже неплохое, но кто бы мог подумать, что человек один, без регенераторов и фильтров… Мы, правда, извлекали людей из подвалов и даже из обычных домов, но спустя пару месяцев, не больше. А вы — вы ведь живете здесь почти три года?

— Двенадцать лет, — поправил священник.

— Нет, я имею в виду — после Войны… И вы ни разу не выходили на поверхность?

— За эти три года — нет.

— Удивляюсь, как вы не потеряли счет времени, — заметил третий разведчик.

— У меня есть часы. Я же должен отмечать христианские праздники.

— А, ну конечно, — согласился третий; очевидно, такая мысль не приходила ему в голову. Он обошел келью, пробежал взглядом по корешкам книг, остановился возле стола и потрогал провод, тянувшийся от генератора к электрической лампе. — Ну что ж, — сказал он, словно подводя итог, — ваш опыт, безусловно, пригодится в Колонии. Для нас ценно все, что повышает шансы на выживание. Примите поздравления. Должен сказать, вам здорово повезло, что мы сюда заглянули. Мы уже закончили исследования в этом районе и отвезем вас в Колонию прямо сейчас.

— Нет, — сказал священник.

— Нет? — разведчик, как и его товарищи, уставился на Петра в недоумении. — То есть в каком смысле?

— Я благодарю вас за предложение, но вынужден отказаться. Я удалился в катакомбы по своей воле, приняв обет отшельничества; здесь я и останусь.

— Но… как вы не понимаете — теперь все изменилось! Война…

— Разве война, развязанная людьми, может отменить мой обет Господу моему?

Разведчик раздраженно пожал плечами. Казалось, он собирается сказать что-то весьма нелестное о тупоголовых фанатиках и их бредовых идеях.

— Подожди, Макс, — остановил его Алекс. — Но ведь вы не сможете жить здесь все время, — обратился он к священнику. — Я вижу, пищевых концентратов у вас осталось от силы на месяц. Что вы будете делать потом?

— На все воля Божья, — ответил Петр.

— Тогда почему бы вам не считать проявлением божьей воли наше здесь появление? — воскликнул Макс. — Или вы ждете ангела со специальным предписанием? Запомните, в этом мире не следует отказываться от помощи, когда ее предлагают.

— Я буду очень признателен вам, если вы доставите мне новый запас концентратов.

— Отсюда до Колонии, между прочим, тридцать миль, — заметил Макс. — По-вашему, ради вас станут гонять машину без всякой отдачи для Колонии? Мы боремся за выживание, а не занимаемся благотворительностью.

Помогите Вашим друзьям узнать о библиотеке